Der 14. April markiert den 20. Jahrestag des Debüts von Animal Crossing in Japan. Um diesen Anlass zu gedenken, veröffentlichen wir diesen Artikel, der ursprünglich letztes Jahr veröffentlicht wurde, zusammen mit der Veröffentlichung von Animal Crossing: New Horizons.

Nintendos charmant ausgefallene Life-Sim-Serie Animal Crossing feierte mit der Veröffentlichung von Animal Crossing: New Horizons endlich ihr lang erwartetes Debüt auf der Switch. Das Spiel erscheint fast 20 Jahre nach der Premiere des Franchise auf der Weltbühne und hat sich in dieser Zeit zu einem der Markenzeichen von Nintendo entwickelt, das auf fast allen modernen Konsolen des Unternehmens erscheint und weltweit Millionen von Exemplaren verbreitet. Aber während westliche Fans mit dem gleichnamigen Animal Crossing für GameCube von 2002 in die Serie eingeführt wurden, entstand das Franchise tatsächlich auf Nintendos vorherigem Heimsystem, dem Nintendo 64, und wurde ursprünglich aus einem der größten kommerziellen Misserfolge des Unternehmens geboren.

Das allererste Animal Crossing-Spiel, in Japan als Dobutsu no Mori (oder Tierwald) bekannt, wurde von zwei Nintendo-Designern entwickelt: Katsuya Eguchi und Hisashi Nogami. Obwohl keiner von beiden den Namen Shigeru Miyamoto oder Eiji Aonuma haben mag, hat jeder an der Entwicklung einiger der beliebtesten Titel von Nintendo mitgewirkt. Zu Beginn seiner Amtszeit bei der Firma entwarf Eguchi Levels für Super Mario Bros. 3 und leitete später Star Fox und Wave Race 64. Nogami arbeitete währenddessen als Charakterdesigner auf Yoshi’s Island und Mario Kart 64 (und machte schließlich weiter .) um ein weiteres Breakout-Nintendo-Franchise zu produzieren, Splatoon).

Laut Eguchi war Animal Forest ursprünglich für das 64DD gedacht, das unglückselige Festplatten-Peripheriegerät für den Nintendo 64. „Es begann als N64DD-Projekt Dinge mit einer Gruppe von Leuten in einem einzigen Feld machen.’ Dann haben wir nach und nach weitere Ideen entwickelt und [Animal Forest] ist wirklich nur die Sammlung all dieser verschiedenen Stränge”, sagte Eguchi 2003 in einem Interview. “Kurz gesagt – wir wollten nur etwas für die 64DD machen”, fasste Nogami zusammen.

Wie das Satellaview-Zubehör für das Super Famicom wurde das 64DD an der Unterseite des N64 angebracht und erweiterte die Funktionalität des Systems um eine Reihe zusätzlicher Hardware-Features, darunter ein Laufwerk für wiederbeschreibbare Disketten, eine Echtzeituhr und sogar eingeschränkte Internet-Konnektivität. Diese Funktionen, so kündigte Nintendo an, würden neue Arten von Spielen und Genres inspirieren, und tatsächlich schienen die Designer des Unternehmens von den Möglichkeiten, die es eröffnete, energisch zu sein. „Es gibt so viele Ideen, auf die ich nicht hätte kommen dürfen, wenn wir nicht das 64DD hätten“, sagte der EarthBound-Erfinder Shigesato Itoi 1997.

Vor allem die Echtzeituhr des 64DD war maßgeblich an der Konzeption von Animal Forest beteiligt. Das gesamte Spiel basiert auf dieser Funktion. Genau wie in der realen Welt würden Tage und Jahreszeiten im Tierwald nach dem Kalender vergehen, so dass Ihr Dorf während der Wintermonate mit Schnee bedeckt ist und im Frühjahr Kirschblüten blühen. Im Gegenzug tauchten je nach Jahreszeit verschiedene Fisch- und Insektenarten auf und Feiertage wurden im Spiel so gefeiert, wie sie im wirklichen Leben stattfanden. Dies erzeugte das Gefühl, dass Animal Forest eine kleine, lebendige Welt war, die in Ihrer Konsole marschierte, selbst wenn Sie sie nicht aktiv spielten.

Trotz des Potenzials des 64DD wurde die Peripherie von Rückschlägen geplagt. Ursprünglich wollte Nintendo es 1997 auf den Markt bringen, ein Jahr nach dem N64 selbst, aber das Unternehmen stieß bei seiner Entwicklung auf zahlreiche Hürden, die es immer wieder verzögerten. Als der 64DD Ende 1999, gegen Ende der Lebensdauer des N64, endlich auf den Markt kam, unterstützten ihn nur eine kleine Handvoll Spiele, und das Zubehör wurde etwas mehr als ein Jahr nach seiner Einführung kurzerhand eingestellt.

Da der 64DD praktisch ein Nichtstarter war, würde Animal Forest stattdessen auf einer Standard-N64-Cartridge veröffentlicht, aber die Entwickler fanden immer noch Möglichkeiten, Funktionen zu integrieren, die vom 64DD inspiriert wurden, ohne die eigentliche Hardware zu verwenden. Da das N64 selbst keine interne Uhr hatte, würde Nintendo eine batteriegepufferte Uhr in die Cartridge von Animal Forest einbauen, die es dem Spiel ermöglicht, Datum und Uhrzeit auf diese Weise zu verfolgen. In ähnlicher Weise würde das Spiel, anstatt zusätzliche Daten auf den Disketten des 64DD zu speichern, das Controller Pak verwenden – eine Speicherkarte, die auf der Rückseite des N64-Controllers eingesteckt wurde. Diese Problemumgehungen ermöglichten es den Entwicklern, Animal Forest auf der Basis-N64-Hardware zu veröffentlichen, ohne die charakteristischsten Funktionen zu opfern.

Tierwald für Nintendo 64
Tierwald für Nintendo 64

Animal Forest wurde im April 2001 in Japan veröffentlicht und war damit einer der letzten First-Party-Titel, die auf das System kamen, bevor er später in diesem Jahr vom GameCube abgelöst wurde. Dieses unglückliche Timing behinderte zweifellos das Potenzial des Spiels, und die N64-Version würde niemals außerhalb Japans veröffentlicht werden. Der Titel würde jedoch ein zweites Leben erhalten, als er im Dezember auf den GameCube portiert wurde. Nintendos neues System würde sich als ein passenderes Zuhause für das Spiel erweisen, da viele der Funktionen des 64DD – einschließlich einer Echtzeituhr – direkt in die Hardware des GameCube integriert wurden.

Der Titel würde im folgenden Jahr nach einigen umfangreichen Lokalisierungsänderungen sein Debüt in den USA als Animal Crossing geben. Das Spiel verkaufte sich schließlich weltweit mehr als zwei Millionen Mal – eine beeindruckende Zahl für das damals neue und unkonventionelle Franchise. Der Nachfolger Animal Crossing: Wild World für DS würde die Serie jedoch zu weltweiter Popularität führen. Wild World würde während seiner Lebensdauer mehr als 11 Millionen Exemplare bewegen, und jede weitere Folge der Hauptlinie würde ebenfalls zu einem Multi-Millionen-Verkäufer werden, wobei New Leaf mehr als 12 Millionen Exemplare auf 3DS verschiebt.

Jedes dieser Spiele baut auf der Grundlage des ursprünglichen Animal Crossing mit neuen Funktionen, Aktivitäten und Anpassungsoptionen auf. Aber der Kernanziehungspunkt der Serie bleibt ihr gemächliches Echtzeit-Tempo – und das hat seine Wurzeln in der 64DD. Das Peripheriegerät mag für Nintendo ein kostspieliger Flop gewesen sein, aber es inspirierte tatsächlich eine neue Art von Spiel, genau wie das Unternehmen versprach.

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